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Claudine Gay, de Harvard, a été évincée pour “plagiat”. Quelle était la gravité du problème ?

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Les jours de Claudine Gay en tant que présidente de Harvard étaient peut-être comptés depuis le moment où elle a semblé équivoquer sur la question de savoir si les appels théoriques à la violence contre le peuple juif violaient les règles de Harvard lors de son témoignage devant le Congrès le mois dernier. Mais ce sont des allégations de plagiat qui ont finalement conduit à sa démission mercredi.

Des enquêtes menées par le Washington Free Beacon et le New York Post, au moins en partie à l’initiative de l’activiste conservateur Christopher Rufo et de sa croisade pour chasser le “wokeism” et les initiatives en faveur de la diversité de tous les coins de la société, ont révélé près de 50 cas de plagiat présumé dans les écrits universitaires de Mme Gay.

Selon le conseil d’administration de Harvard, une sous-commission de l’école et un groupe indépendant chargés d’enquêter sur les allégations de plagiat à l’encontre de Gay ont trouvé “quelques cas de citations inadéquates” mais “aucune violation des normes de Harvard en matière d’inconduite dans la recherche” ; Gay aurait “demandé de manière proactive” quatre corrections.

Il ne fait aucun doute qu’un administrateur de haut niveau accusé d’être un coupeur de route chronique est une mauvaise image pour la principale institution d’enseignement supérieur du pays. Mais ce qu’a fait M. Gay dépasse-t-il les bornes ? Les experts reconnaissent qu’il s’agit d’une question complexe.

“J’avais l’habitude d’appeler le plagiat le plus vieux métier”, déclare Barbara Glatt, pionnière de l’investigation judiciaire en matière de plagiat, qui est régulièrement consultée sur des cas très médiatisés dans le monde universitaire et de l’édition. Il peut s’agir d’un plagiat direct (copie d’un texte mot à mot sans attribution), indirect (vol d’idées en bloc), en mosaïque (modification de certains mots tout en en copiant d’autres) ou même d’une erreur honnête (erreur d’omission ou d’exécution) – toutes choses que Gay a été accusée d’avoir commises, même si elle continue à défendre ses travaux.

L’écriture académique n’est pas un processus facile à lire, surtout à l’université, où les règles se résument souvent à la préférence du professeur en matière de style (MLA v Chicago v AP v APA). Il n’est donc pas étonnant que tant de personnes tombent dans le piège du plagiat qu’elles ont elles-mêmes créé. Et même si Gay aurait dû, plus que quiconque, faire preuve de discernement, il semble injuste que ce soit elle qui porte le chapeau alors que les institutions qui l’ont publiée n’ont pas remarqué ses erreurs – notamment le comité de doctorat de Harvard qui lui a décerné le prix Toppan pour la meilleure thèse de science politique en 1998.

Même le conseil d’administration de Harvard ne semble pas avoir procédé à un examen aussi approfondi de la bibliographie de Mme Gay avant d’en faire la première présidente noire de l’université en 387 ans, ou avant d’imposer sa rétrogradation au bout de six mois de travail. “Ils ont eu un mois et demi pour devancer ce scandale”, déclare Jonathan Bailey, journaliste et consultant en plagiat, qui a commencé à entendre parler des efforts visant à enquêter sur Gay pour plagiat après son apparition ignominieuse sur la Colline. “Je suis également convaincu que s’ils avaient commencé dès le début, engagé un expert externe, rendu le processus transparent et mis en évidence les détails, ils auraient pu aller plus loin”.

Depuis que M. Gay a été chassé de son poste, Business Insider a découvert ce qu’il a qualifié de modèle similaire de plagiat dans une thèse de Harvard rédigée par Neri Oxman, un professeur et artiste marié à Bill Ackman – le donateur milliardaire de Harvard et un acteur de premier plan dans la machine d’attaque anti-Gay (Oxman s’est excusé). (Oxman s’est excusée).

Le fondamentalisme du plagiat
En matière de lutte contre le plagiat, peu de personnes peuvent se prévaloir d’une aussi longue expérience que Mme Glatt. Dans les années 80, elle a été l’une des premières à mettre au point un logiciel anti-plagiat axé sur l’enseignement afin de détecter les plagiats dans les travaux scolaires. Le logiciel prenait un échantillon de l’écriture d’un étudiant, en supprimait un mot sur cinq, puis Glatt revenait vers le suspect pour remplir les blancs afin de déterminer si le texte était le sien. À l’époque, elle estimait que le taux de transgression chez les lycéens et les étudiants se situait entre 50 et 80 %. Elle estime que le problème n’a fait que s’aggraver depuis l’arrivée de l’internet, qui a créé “un marché haussier pour le plagiat”, où les sources et les services de triche abondent. Ces dernières années, l’IA est devenue autant une partie de la solution qu’une partie du problème, offrant un moyen facile de produire un travail qui n’est pas le sien, mais aussi aux éducateurs de vérifier s’il y a eu plagiat.

C’est grâce à l’IA que les incohérences de l’érudition de Gay ont été découvertes. Dans certains ouvrages, Gay cite une source dans la mauvaise phrase. Dans d’autres, elle emprunte des termes que même ceux qui ont été ostensiblement plagiés acceptent comme des formulations courantes dans leur domaine d’étude. “Je ne suis pas du tout préoccupé par ces passages”, a déclaré le professeur de sciences politiques David Canon, dont le Washington Free Beacon a accusé Gay d’avoir plagié les travaux. “On est loin d’un exemple de plagiat académique.

Dans la section des remerciements de sa thèse de sciences politiques, Mme Gay cite son directeur de thèse, l’éminent chercheur en sciences sociales Gary King, qui “m’a rappelé l’importance d’obtenir des données correctes et de suivre leur évolution sans crainte ni faveur”, et rend hommage à sa famille, qui “m’a poussée plus fort que je ne voulais parfois l’être”.

Le rapport du Beacon cite les deux citations dans la section des remerciements du livre Facing up to the American Dream (1996) de Jennifer L. Hochschild, une autre professeure de sciences sociales de l’université Harvard. Dans un entretien accordé au Washington Post, Mme Hochschild a déclaré : “Ma première réaction a été de me dire : ‘C’est un rêve américain’ : Ma première réaction a été de me dire : “C’est un peu bizarre”. Mais ma deuxième réaction a été : “Bon sang, ce sont des clichés”. Réagissant à la démission de Mme Gay, Mme Hochschild a déclaré au Harvard Crimson qu’elle était “furieuse” contre les personnes qui avaient entrepris une “campagne délibérée pour détruire sa carrière et peut-être la détruire personnellement”.

Même avec les meilleurs outils de lutte contre le plagiat, la réponse n’est pas toujours évidente. Les passages incriminés dans les remerciements de la thèse de Gay, aussi peu originaux qu’ils puissent paraître à première vue, pourraient être charitablement interprétés comme des références intertextuelles pour un public averti. “Si l’on examine les allégations, explique M. Bailey, elles contiennent des exemples qui sont réellement inquiétants et qui soulèvent des questions sérieuses. Mais elles comportent aussi beaucoup d’exemples qui sont faibles et dénués de sens”.

There’s a kind of continuum between originality and complete copying, and language and culture lies somewhere in the middle

Susan Blum

C’est un jeu de gendarmes et de voleurs qui s’intensifie et qui ne fait qu’attiser les tensions déjà vives dans la salle de classe. “Je ne crois pas qu’il faille tout passer par turnitin.com parce que c’est une façon mécanique de faire les choses”, déclare Susan Blum, professeur d’anthropologie linguistique à Notre Dame, en faisant référence à l’outil anti-plagiat le plus utilisé. Son livre de 2009, My Word ! explore l’évolution du plagiat à l’université. Elle s’insurge contre ce qu’elle appelle le “fondamentalisme du plagiat”, c’est-à-dire l’idée que chaque pensée doit être totalement originale, ce qui va à l’encontre de la nature humaine, qui est d’imiter. “Nous avons ce que l’on appelle des neurones miroirs, qui nous permettent de sentir ce que font les autres pendant qu’ils le font”, explique Mme Blum. “Il existe une sorte de continuum entre l’originalité et la copie complète, et le langage et la culture se situent quelque part entre les deux.

Alors que Gay est devenu le visage du plagiat au cours des dernières semaines, la question, ou ses dérivés, semble se poser dans des contextes de plus en plus nombreux ces derniers temps. La greffière du procès du meurtre d’Alex Murdaugh a été démasquée par son coauteur pour avoir repris des passages d’un article de la BBC pour ses mémoires à venir ; le New York Times a poursuivi OpenAI et d’autres boutiques de robots pour violation du droit d’auteur ; et Katt Williams a reproché à son collègue humoriste Cedric the Entertainer de lui avoir volé l’une de ses meilleures blagues (une allégation que Cedric a démentie). À la suite de la démission de M. Gay, les critiques de gauche se sont empressés de rappeler la confirmation à la Cour suprême, en 2017, de Neil Gorsuch, ancien élève de Harvard Law, qui a été dénoncé pour avoir repris des parties de son livre de 2006 intitulé The Future of Assisted Suicide and Euthanasia (L’avenir du suicide assisté et de l’euthanasie) à partir d’un article paru en 1984 dans l’Indiana Law Journal. (Pour défendre son candidat, la Maison Blanche de Trump a qualifié ces allégations de “fausse attaque”).

De nombreuses allégations de plagiat à l’encontre de Gay semblent archi-pédantes, une tentative à peine voilée de saper les travaux de Gay axés sur la justice sociale et de la discréditer en tant qu’éminente universitaire noire. Le fait qu’Ackman, Rufo et consorts utilisent le plagiat pour faire tomber Gay semble remonter à l’époque de la Reconstruction, lorsque les législateurs conservateurs utilisaient les lois sur le vagabondage pour faire entrer les Noirs libres dans des gangs à la chaîne. Les sanctions pour plagiat étant aussi incohérentes que les transgressions elles-mêmes, il semble que les allégations de tricherie ne peuvent que prospérer.

“Si Gay avait été prise en flagrant délit alors qu’elle était étudiante, elle aurait peut-être échoué à un cours et connu un début de carrière difficile”, explique M. Bailey. “S’il s’agissait d’un membre normal de la faculté, on pourrait lui ordonner de faire des corrections, de suivre un cours de rattrapage, de purger une petite suspension et de mériter un article sur un site comme Retraction Watch. Mais lorsque vous arrivez au sommet d’une école comme Harvard, c’est presque comme si le scénario s’inversait et que le plagiat était soudainement appliqué de manière très stricte, du moins par le public”.

Comme pour d’autres transgressions, il semble que la manière dont le plagiat est sanctionné dépende davantage de la personne accusée que de l’infraction commise. “Je ne pense pas que l’on puisse dissocier la politique du plagiat, en partie parce qu’il arrive souvent que l’examen minutieux soit appliqué à certaines personnes à certains moments et pas à d’autres à d’autres moments”, explique M. Blum. “Cette affaire comporte un certain nombre de dimensions tragiques et angoissantes. Je ne suis pas sûr qu’il faille aller jusqu’à exiger sa démission”.


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